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Appropriating American Technology in the 1960s: Cold War Politics and the GDR Computer Industry
April-June 2010 (vol. 32 no. 2)
pp. 32-45
Simon Donig, Passau University, Germany

Paradoxically, at the height of the Cold War, the Eastern and Western Blocs became increasingly technologically entangled. From 1964 onward, the German Democratic Republic drew greatly from US companies as role models when building a national computer industry. Numerous challenges and conflicts arose from appropriating knowledge and artifacts while politically rejecting the society in which they originated.

1. For a general overview on technology in the GDR, see R.G. Stokes, Constructing Socialism: Technology and Change in East Germany 1945–1990, Johns Hopkins Univ. Press, 2000, and "In Search of the Socialist Artefact: Technology and Ideology in East Germany, 1945-1962," German History, vol. 15, no. 2, 1997, pp. 221–239.
2. G. Mittag, "Preface," Zum Neuen Ökonomischen System der Planung und Leitung [On the New Economic System of Planning and Managing], W. Ulbricht, 1967, pp. 5–15.
3. R. Gries and S. Satjukow eds., "Feindbilder des Sozialismus - Eine theoretische Einführung" [Concepts of the Enemy in Socialism: A Theoretical Introduction], Unsere Feinde: Konstruktionen des Anderen im Sozialismus. 2004, pp. 13-70.
4. J. Zeitlin, describes the Americanization of technology and management a "global phenomenon" in J. Zeitlin, "Introduction: Americanization and Its Limits: Reworking US Technology and Magagement in Post-War Europe and Japan," Americanization and its Limits: Reworking US Technology and Management in Post-War Europe and Japan, J. Zeitlin, and G. Herrigel, eds., Oxford Univ. Press, 2000, p. 2. A similar argument on the interdependence of Americanization and Globalization is made in A. Iriye, "Globalisation as Americanisation?" The Paradox of a Global USA, B. Mazlish, N. Chanda, and K. Weisbrode eds., Stanford Univ. Press, 2007, pp. 31–48.
5. In regard to the reforms of the 1960s, see A. Steiner, Die DDR-Wirtschaftsreform der sechziger Jahre. Konflikt zwischen Effizienz- und Machtkalkül, [Economic reform in the 1960s GDR. Conflict between Efficiency and Power Calculus], Akademie-Verlag, 1999; J. Roesler, Das Neue ökonomische System (NÖS) − Dekorations- oder Paradigmenwechsel? The New Economic System (NES): A Decoration or Paradigm Shift?], Forscher- u. Diskussionskreis DDR-Geschichte, 1993.
6. For the planning euphoria and technocratic control, see A. Steiner, "Kein freies Spiel der Kräfte!? Das neue ökonomische System als Einheit von Plan und Markt" [Not Left to Its own Devices!? The New Economic System as Unity of Plan and Market], Aufbruch in die Zukunft: die 1960er Jahre zwischen Planungseuphorie und kulturellem Wandel. DDR, ČSSR und Bundesrepublik Deutschland im Vergleich, H.-G. Haupt, and J. Requate eds., Velbrück Wissenschaftsverlag, 2004, pp. 43–64; P. Caldwell, , Dictatorship, State Planning, and Social Theory in the German Democratic Republic Cambridge Univ. Press, 2003; P. Hübner, ed., "Mensch-Macht-Maschinen. Technokratie in der DDR" [Man-Power-Machines. Technocracy in the GDR], Eliten im Sozialismus: Beiträge zur Sozialgeschichte der DDR, Böhlau Verlag, 1999, pp. 325–360.
7. For debates on the "Western" character of the reforms, see A. Steiner, "'Umfassender Aufbau des Sozialismus' oder 'Anleihe beim Kapitalismus'? Zur Darstellung des Konzepts der DDR-Wirtschaftsreform" ['Extensive Buildup of Socialism' or 'Borrowing from Capitalism'? Representations of Concepts of Economic Reform in the GDR], Propaganda in Deutschland: zur Geschichte der politischen Massenbeeinflussung im 20. Jahrhundert, R. Gries, and G. Diesener eds., Primus Verlag, 1996, pp. 146–157.
8. MG. Jaroševskij, "Die Kybernetik − eine neue "Wissenschaft" der Obskuranten" [Cybernetics: A New 'Science' of Obscurantists], Neue Welt, vol. 7, 1952, pp. 1193–1195. For a good account on cybernetics, see F. Dittmann, and R. Seising eds., Kybernetik steckt den Osten an: Aufstieg und Schwierigkeiten einer interdisziplinären Wissenschaft in der, DDR [Cybernetics Infects the East: Rise and Difficulties of an Interdisciplinary Science in the GDR], Trafo Verlag, 2007; J. Segal, "Kybernetik in der DDR - Begegnung mit der marxistischen Ideologie" [Cybernetics in the GDR: Encounter with Marxist Ideology], Dresdner Beiträge zur Geschichte der Technikwissenschaft, vol. 27 2001, pp. 47–75.
9. See a handout for the meeting of the Politburo of the Central Committee of the SED on 23 Jun. 1964, "Programm zur Entwicklung, Einführung und Durchsetzung der maschinellen Datenverarbeitung in der DDR in den Jahren 1964 bis 1970," [Program for the Development, Introduction and Implementation of Automatic Data- processing in the GDR for the Years 1964 to 1970], SAPMO-BArch DY 30 / J IV 2/2 / 1035, p. 148, and handout for the meeting on 6 Dec. 1966, "Perspektivische Gesamtkonzeption der Einführung der elektronischen Datenverarbeitung und die sich daraus ergebenden Aufgaben und Verantwortlichkeiten der Staats- und Wirtschaftsorgane" [Long-Term General-Conception for the Adoption of Electronic Data-Processing and Requirements and Responsibilities Comprised of Governmental and Economic Bodies], SAPMO-BArch DY 30/J IV 2/2 A / 1194, pp. 195–196.
10. The personal files of the Party Secretary for Economics Günter Mittag, for example, contain a translation of a Harvard Business Review article on the cost-benefit analysis of data processing and its future development. Berlin, 6 Jan. 1970; SAPMO-BArch DY 30/IV A 2/2.021 / 582, p. 1.
11. N.J. Lehmann, "Zur Geschichte des "Instituts für maschinelle Rechentechnik" der Technischen Hochschule / Technischen Universität Dresden" [On the History of the 'Institute for Automatic Computational Technology' at the Institute of Technology / Technical University Dresden], Zur Geschichte von Rechentechnik und Datenverarbeitung in der DDR 1946–1968, E. Sobeslavsky, and N.J. Lehmann Hannah-Ahrendt-Institut für Totalitarismusforschung, 1996, pp. 123–157. For a history of computing in the GDR during the 1950s, see E. Sobeslavsky, "Der schwierige Weg von der traditionellen Büromaschine zum Computer" [The Hard Way from the Traditional Business Machine to the Computer]. Zur Geschichte von Rechentechnik und Datenverarbeitung in der DDR 1946–1968, E. Sobeslavsky, and N.J. Lehmann pp. 7–, 122, and several contributions by the following: G. Schade, and F. Naumann eds., Informatik in der DDR − eine Bilanz [Informatics in the GDR: An Assessment], Springer, 2006; M. Judt "Zur Geschichte des Bü, ro- und Datenverarbeitungsmaschinenbaus in der SBZ/DDR" [On the History of the Construction of Business-Machines and Data-Processing Equipment in the Soviet Occupied Zone of Germany/GDR], Unternehmen zwischen Markt und Macht − Aspekte deutscher Unternehmens- und Industriegeschichte im 20. Jahrhundert, C. Kleinschmidt, and W. Plumpe eds., Klartext Verlag, 1992, pp. 137–153. For scientific exchange, see J. Niederhut, Wissenschaftsaustausch im Kalten Krieg: die ostdeutschen Naturwissenschaftler und der Westen, [Scientific Exchange during the Cold War: East German Scientists and the West], Böhlau Verlag, 2007.
12. Handout for the meeting of the Politburo of the Central Committee of the SED on 28 Mar. 1967: "Informationsmaterial über die gegenwärtige Einschätzung der Datenverabeitungstechnik in der DDR" [Handout on the current Assessment of Computer Installations in the GDR], SAPMO-BArch DY 30/J IV 2/2A/1211, p. 263.
13. P.E. Ceruzzi, A History of Modern Computing, MIT Press, 2000, pp. 144–158.
14. Handout for the meeting of the Politburo of the Central Committee of the SED on 23 Jun. 1964: "Programm […]" [Fn. 09], p. 148.
15. On language and computing, see S. Donig, "Informatik im Systemkonflikt − Der Technik- und Wissenschaftsdiskurs in der DDR" [Informatics Caught in the East-West Conflict: The Discourse of Science and Technology in the GDR], Informatik in der DDR − eine Bilanz, G. Schade, and M. Naumann eds., Springer, 2006, pp. 462–478.
16. Ceruzzi, A History of Modern Computing, p. 149.
17. For instance the term "soft-ware" occurs repeatedly in a report to A. Neumann, "Bericht der Inspektion der Arbeitsgruppe Staats- und Wirtschaftsführung beim Ministerrat der DDR über Aktivitäten internationaler Organisationen und kapitalistischer Konzerne bei der Einführung der EDV, über einige Probleme der Ordnung und Sicherheit in Rechenzentren der DDR sowie über Mängel der materiellen Absicherung der EDV", [Report of the Inspection of the Working Group on Public and Economic Management with the Council of Ministers on Activities of International Organizations and Capitalist Concerns during the Introduction of Electrical Data-Processing, on Some Problems Regarding Order and Security in Computer Centers of GDR as well as Shortcomings in the Security Regime for Computing], 15 Aug. 1968, and Berlin, 11 Oct. 1968, BArch DC 20 / 18359.
18. BPO VEB Robotron, eds., Unser Weg zu Schöpfern moderner Rechentechnik [Our path to Creators of modern Computing Equipment], VEB Robotron, 1980, p. 81.
19. For a detailed assessment of its relevance for technology policy see Stokes, Constructing Socialism, p. 150
20. Report by A. Schalck to G. Mittag Berlin, 11 Apr. 1969, SAPMO-BArch DY 30/ IV A 2/2.021 / 581, p. 118f.
21. Report of the economic directory of the VVB Maschinelles Rechnen (Association of People's own Factories for Automatic Calculation) to the general directory, , "Dienstbericht einer Delegation der VEB Leuna-Werke "Walter Ulbricht" nach Westdeutschland vom 21 bis 29. April 1965" [Report of a Delegation of the VEB Leuna-Works "Walter Ulbricht" to Western Germany from 21–29 April 1965], Leuna, 15 May 1965, confidential; BArch DE 200 / 269.
22. "Maßnahmeplan zur Auswertung einer Informationsreise einer Delegation des VEB Leuna-Werke 'Walter Ulbricht' nach Westdeutschland in der Zeit vom 21 bis 29. 4. 1965" [Plan for the Evaluation of a Business Trip by a Delegation of the VEB Leuna-Works 'Walter Ulbricht' to Western Germany from 21–29 April 1965], Leuna, 15 May 1965, confidential; BArch DE 200 / 269.
23. Report of the inspection of the Working Group on Public and Economic Management with the Council of Ministers of the GDR "über Aktivitäten internationaler Organisationen und kapitalistischer Konzerne bei der Einführung der EDV, über einige Probleme der Ordnung uns Sicherheit in Rechenzentren der DDR sowie über Mängel der materiellen Absicherung der EDV" [On Activities of International Organizations and Capitalist Concerns during the Introduction of Electrical Data-Processing, on Some Problems with Order and Security in Computer Centers of GDR as well as Shortcomings in the Security Regime for Computing], Berlin, 11 Oct. 1968, confidential; BArch DC 20 / 18359.
24. Minutes of the Politburo of the Central Committee of the Socialist Unity Party, "Import von elektronischen Datenverarbeitungsanlagen und peripheren Geräten aus dem NSW im Jahre 1969 (Stand 17.12.1969)" [Import of electric data-processing equipment and peripheral devices from the non-socialist economic sphere in 1969 (State of 17 Dec. 1969)], SAPMO-BArch DY 30 / IV A 2/2.021/ 581, p. 208, and "Abgeschlossene Verträge über den Import von elektronischen Datenverarbeitungsanlagen, Prozeßrechnern und peripheren Geräten aus dem NSW im Jahre 1970 (Stand 17.12.1969)" [Treaties Concluded on the Import of Electric Data-Processing Equipment, Process Computers and Peripheral Devices from the Non-socialist Economic Sphere in 1970 (State of 17 Dec. 1969)], p. 209.
25. Report to the deputy Minister for Elecronics and Electrical Engineering, "Die Entwicklung des VEB Rafena-Werke Radeberg zum Kombinat für Datenverarbeitungsanlagen" [The Design of the VEB Rafena-Works Radeberg to a Combine for Data Processing Equipment], Berlin 14 May 1968. BArch DG 10 / 571, p. 10.
26. "Information zum Tagesordnungspunkt 3, Behandlung der Vorschläge zur Schaffung eines einheitlichen Datenverarbeitungssystems der DDR und der UdSSR […]" [Information regarding Agenda Item 3, Dealing with the Proposals for Creating a Unified System of Computing between GDR and USSR […]], Moscow, 13 May 1968, confidential Circular. SAPMO-BArch DY 30/IV A2/2.021 / 812, p. 31.
27. Letter of the chairman of the Council of Ministers of the USSR Aleksej N. Kosygin to the chairman of the Council of Ministers of the GDR Willi Stoph 30 May 1968, SAPMO-BArch DY 30/ J IV 2/2A / 1313, pp. 133–136. For a more detailed account on the genesis of the Unified System and the conflicts among the socialist states connected with its creation, see S. Donig, "'As for East European producers, East Germany provided the only success story' Die Computerindustrie in den Jahren 1967–1973 als Beispiel für eine transnationale Wirtschaftsgeschichte der ehemaligen DDR" [As for East European Producers, East Germany Provided the Only Success Story' East Germany's Computer Industry (1967–1973) as an Example for a Transnational Economic History of the Former GDR], Historische Erinnerung im Wandel. Neuere Forschungen zur deutschen Nachkriegsgeschichte, H. Timmermann ed., LIT Verlag, 2007, pp. 135–166.
28. "Information über einige Probleme bei der Aussprache mit Genossen Prof. Gluschkow am 30 Nov. 1968 im Institut für Philosophie der Deutschen Akademie der Wissenschaften" [Information on Some Problems that Came up in the Discussion with Comrade Prof. Glushkow on 30 Nov. 1968 in the Institute for Philosophy at the German Academy of Sciences], Berlin 3 Dec. 1968; SAPMO-BArch DY 30 / IV A 2/2.021 / 637, pp. 78–80.
29. Memo of the Minister of Foreign Trade Horst Sö, lle to the Minister of Electronics and Electrical Engineering Otfried Steger regarding decision PM 15/3a/67 of the Council of Ministers, Berlin 2 Sept. 1967, BArch DC 20/ I/4 / 1654, p. 148.
30. Robotron, Unser Weg zu Schöpfern moderner Rechentechnik, p. 2.
31. "Information über Ergebnisse von Verhandlungen mit der Firma IBM zum Import von elektronischen Datenverarbeitungsanlagen" [Report on the Outcome of the Negotiations with IBM regarding the Import of Electronic Data Processing Equipment], Berlin, SAPMO-BArch DY 30 / IV A 2/2.021/ 581, p. 235, and "Zuarbeit zur Problematik 'Import von IBM-Anlagen,'" Berlin, 11 Apr. 1969, pp. 135–137.
32. See the recollections of a former leading employee in IBM-ROECE: Karl Rohleder: "Hatte westliche Informationstechnologie Einfluß auf die Informatik der sozialistischen Länder? Ein Rückblick nach 30 Jahren" [Was there an Influence of Western Informationtechnology on the Informatics of Socialist Countries? A Retrospect 30 Years After], Informatik, G. Schade, M. Naumann eds., p. 200.
33. Draft of tabling No.36/70 by the special emissary to IBM, Pfützenreuter: "Aufgaben und Einsatz der Instruktorengruppen, Arbeitsgruppe IBM, Eingliederung der Instruktorengruppen in die VVB maschinelles Rechnen (Zentrale)" [Tasks for the Assignment of the Group of Instructors, Task Group IBM, Integration of the Groups of Instructors in the Association of People's own Factories for Automatic Calculation (Headquarters)], Berlin 14 Jul. 1970, confidential; BArch DE 200 / 402.
34. Robotron, Unser Weg zu Schöpfern moderner Rechentechnik, p. 60.
35. Most recently, K. Macrakis, Seduced by Secrets: Inside the Stasi's Spy-Tech World, Cambridge Univ. Press, 2008, pp. 86–87, 114.
36. In applying the label "traditionalist," I'm following the terminology of Stokes, Constructing Socialism, p. 111.
37. , Till the early 1960s, the GDR experienced an autarkist campaign that blamed the West for the shortcomings of the planning system and that was headed by the slogan to make East Germany's economy interference free (störfrei).
38. H. Schwarz, "Elektronische Datenverarbeitung und Parteiarbeit − Erfahrungen der Bezirksleitung Halle" [Data Processing and Everyday Party Affairs: Experiences of the Leadership of the District Halle], Einheit, vol. 12, 1967, pp. 1497.
39. Report of the Inspection of the Working Group on Governance and Management with the Council of Ministers "über Probleme der Störtätigkeit sowie zur Ordnung und Sicherheit während der Leipziger Frühjahrsmesse 1968" [On Problems of Disruptive Activities as well as on Order and Security during the Leipzig Spring Fair 1968], Berlin 25 Mar.1968, BArch DC 20 / 9331, pp. 10, 17.
40. J. Gieseke, Mielke-Konzern. Die Geschichte der Stasi 1945–1990 [Mielke-Concern: A History of the Stasi 1945–1990], 2nd ed., Deutsche Verlagsanstalt, 2001, pp. 112–113.
41. Dolores L. Augustine gives a good account on technical specialists from the Ulbricht era. Dolores L. Augustine, Red Prometheus: engineering and dictatorship in East Germany, 1945 - 1990 Cambridge, Mass. etc., 2007, esp. chapters four and five. See also: "Frustrierte Technokraten. Zur Sozialgeschichte des Ingenieurberufs in der Ulbricht-Ära" [Frustrated Technocrats: On the Social History of Engineering in the Ulbricht Era], Die Grenzen der Diktatur. Staat und Gesellschaft in der DDR, R. Jessen and R. Bessel, eds., Vandenhoek & Rupprecht Verlag, 1996, pp. 49–75.
42. Countermeasure plan: "Maßnahmen zur Lösung zentraler Aufgabenstellungen für den Einsatz von Datenverarbeitungsanlagen des Systems IBM 360 in der DDR" [Measures for Solving the Central Assignment of Tasks for the Application of IBM /360 Data-Processing Equipment in the GDR], Berlin 22 Sept. 1969, VD; BArch DE 200 / 402.
43. "Reisebericht des Sektorenleiters Schmalstich [VVB MR, AG IBM] über die Teilnahme an der 1. Belegschaftsversammlung des GRZ 30.4.1970" [Inspection Report by the Head of Sector, Schmalstich, [VVB MR, AG IBM] Regarding his Participation in the First Staff Meeting of the Data Center 30 Apr. 1970], Berlin 4 May 1970; BArch DE 200 / 402,.
44. "Konvergenztheorie" [Convergence Theory], Kleines Politisches Wörterbuch, Berlin (East), Dietz Verlag, 1973, p. 456.
45. I thank Helena Durnová for giving me this hint.
46. "Bericht über die Gewährleistung von Sicherheit, Ordnung und des Geheimnissschutzes in Organisations- und Rechenzentren auf Grundlage der 'Anordnung über die Rahmenordnung für die Sicherheit in Rechenstationen'" [Memorandum on the Provision of Security, Order and Secrecy in Organization and Data Centers based on the 'Directive on the Framework for Securing Data Centers'], 27 Feb. 1968; SAPMO-BArch DY 30/ IV A 2/ 2.021 - 582, p. 65.
47. "Bericht über den Stand des Einsatzes von elektronischen Datenverarbeitungsanlagen und Prozeßrechnern in der Volkswirtschaft der DDR und über die Erfüllung des Beschlusses des Ministerrates [02-2/2/67] vom 27.7.1967 'Perspektivische Gesamtkonzeption für die Entwicklung und Anwendung der elektronischen Datenverarbeitung'" [Report on the State of Applying Electric Data-processing-Machines and Process Computers in the Economy of the GDR and about the Implementation of the Council of Ministers' Decision [02-2/2/67] of 27 Jul. 1967 'Long-Term General-Conception for the Adoption of Electronic Data-processing and Requirements and Responsibilities stemming from Governmental and Economic Bodies'], BArch DC 20/ I/4 / 2381, p. 211.
48. Interview with C. Krömke, "Innovationen - nur gegen den Plan" [Innovation: Only Against the Plan], Der Plan als Befehl und Fiktion - Wirtschaftsführung in der DDR, T. Pirker et al., eds., Westdeutscher Verlag, 1995, p. 42.
49. B. Mazlish, The New Global History, Routledge, 2006, pp. 25–33.

Index Terms:
technology transfer, Cold War, Robotron Combine, Unified System, GDR, IBM, CDC, socialist artifact, computer industry, technology policy, history of computing
Citation:
Simon Donig, "Appropriating American Technology in the 1960s: Cold War Politics and the GDR Computer Industry," IEEE Annals of the History of Computing, vol. 32, no. 2, pp. 32-45, April-June 2010, doi:10.1109/MAHC.2010.6
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